Citando un estudio de la Agencia Internacional de Energía Renovable (IRENA), la consultora de energía del Banco Mundial Elena Cuadros dijo que calor solar concentrado (CSC) promete reemplazar los combustibles fósiles que suministran la mitad del requerimiento de calor industrial del mundo para temperaturas medias. (Incluso las industrias como la minería y el acero que requieren altas temperaturas también utilizan algunos procesos de calor medio).

“CSC ha sido probado comercialmente para proporcionar calor hasta 400°C para el sector farmacéutico y textil, ladrillo, papel, procesamiento de alimentos y usos hospitalarios. Estas industrias generalmente son pequeñas y medianas empresas de propiedad local y subsectores importantes”, dijo Cuadros.

Los cálculos de costos se basan en el tamaño del colector solar.

Para CSC de temperatura media, los conjuntos de colectores solares espejados en forma de cilindro parabólico concentran la radiación solar en receptores (sin un bloque de alimentación) para simplemente canalizar el calor directo. Cuadros dijo que cada metro cuadrado de colectores produciría en un año tanto calor como unos 92 kg de GLP o 99 kg de diesel, 3.4 MBtu.

Así como una granja solar con miles de paneles solares cuesta más de uno con docenas, una instalación CSC que requiere más metros cuadrados de colectores cuesta más y genera más de uno con menos. Por lo tanto, las estimaciones de Cuadros se basan en el costo por metro cuadrado de colectores solares necesarios para producir la misma cantidad de calor que la alternativa de combustible fósil.

Los supuestos comunes del estudio incluyen una vida útil de los activos de 20 años, 40% de eficiencia del colector solar, 80% de eficiencia de la caldera y gastos de operación del 2% de CAPEX.

La radiación solar directa (DNI) de la región del norte del Sahara es buena, pero varía de un país a otro. Incluso dentro de diferentes regiones dentro de cada país, el DNI puede ser alto o bajo. Las inversiones de CSC se amortizan más rápido en mejores condiciones solares, lo que resulta en un umbral de costo más alto. El “umbral de costo de CSC” o el costo máximo para la inversión que se devolverá dentro de los 5 años se deriva de la suma de los costos comunes de cada país y sus variables: DNI alto o bajo y costos de combustible altos o bajos.

Inventar el acuerdo de compra de calor (HPA)

A pesar de que los costos, los retornos de por vida y la rápida recuperación de la inversión demostraron ser tan competitivos, durante un estudio de tres años descubrieron que las pequeñas y medianas empresas detestaban comprar y poseer tecnología nueva.

Sinton explicó: “Aunque hay sistemas comerciales disponibles, no están ampliamente disponibles, no son la tecnología convencional, por lo que se consideran algo arriesgados”. Realmente no son vistos como enchufar y usar, por lo que los tomadores de decisiones requieren una recuperación más rápida que algo que se percibe como seguro como una caldera de gas o petróleo”.

Esto los llevó a considerar una alternativa basada en desafíos similares resueltos por la energía solar fotovoltaica: eliminar la propiedad y simplemente vender el calor, como en un Acuerdo de compra de energía solar (PPA), donde los compradores pagan solo por la electricidad generada.

El PPA niveló el campo de juego entre los combustibles fósiles y la electricidad solar para los propietarios de viviendas y las pequeñas empresas al minimizar el cambio, porque la electricidad de pago por uso continuó el modelo familiar para comprar la energía, no la planta de energía.

“Entonces, después de casi tres años tratando de desarrollar CSC en la región, lo que Jonathan y yo hemos estado considerando es básicamente ayudar a crear el Acuerdo de Compra de Calor”, dijo Cuadros. “Entonces, tal vez con un depósito en garantía donde un tercero asume todos estos riesgos”.

Con los HPA, los productores de calor solar a escala de servicios públicos podrían establecer grandes servicios de CSC y vender calor a múltiples empresas más pequeñas agrupadas en parques industriales.

“Se podría imaginar un fondo de calor solar concentrado dedicado, con un acuerdo con los bancos prestamistas de que habrá un asesoramiento técnico independiente que actuará como guardián para garantizar que cualquier proyecto que solicite financiamiento esté de acuerdo con el propósito definido del fondo”, explicó Sinton.

“También podría haber algo de asistencia técnica para todos los actores a lo largo de la cadena, para los bancos que están prestando a este nuevo tipo de proyecto, también para los anfitriones y desarrolladores del proyecto, para reducir el riesgo para el prestatario, el comercial banco y también al Banco Mundial, porque tenemos la responsabilidad fiduciaria de recuperar los fondos”.